Jeśli myślisz, że Kawaski to japońska firma robiąca niezłe motocykle, która powstała w latach 60., to znasz tylko część prawdy i to tą mniejszą. Kawasaki, a właściwie Kawasaki Heavy Industries, bo tak brzmi nazwa koncernu, to marka, która swoje korzenie ma w XIX wieku, w erze parowców i imperiów kolonialnych.

Początki

W 1878 roku, kiedy nad Wisłą Jan Matejko kończył malować Bitwę pod Grunwaldem, na drugim końcu świata niejaki Shozo Kawasaki założył Stocznię Kawasaki Tsukiji. Jak się pewnie domyślasz, ani głównym, ani pobocznym celem przedsięwzięcia nie była budowa motocykli, które wymyślono dwa lata wcześniej w Europie. Shozo zaczynał jako handlowiec sprowadzający cukier do Japonii. Dzięki swoim licznym doświadczeniom i porażkom, po wielu wypadkach morskich w swoim życiu przekonał się do statków budowanych w oparciu o zachodnią myśl techniczną. Shozo miał jednak łeb na karku i nie rozpoczynał tak dużego przedsięwzięcia bez wsparcia rządowego. 

W 1896 roku, 60 letni Shozo, co w tamtych czasach było wiekiem sędziwym, zdecydował się na wprowadzenie spółki na giełdę oraz wskazanie swojego sukcesora, którym został syn ministra i premiera Japonii, Matsukata Kojiro. Kojiro nie ustępował talentem do interesów swojemu poprzednikowi. Dzięki zamówieniom rządowym nowa spółka Kawasaki Dockyard Co., Ltd szybko zyskiwała na znaczeniu, stając się liderem nowoczesnego przemysłu stoczniowego w Japonii.

Jednak Kojiro wiedział, że rozwój w jednej branży obarczony jest dużym ryzykiem. Miał ambicję ekspansji w nowe obszary biznesowe. Szczególnie obiecująca była produkcja wagonów kolejowych. W 1906 roku nowo otwarty fabryka Hyogo rozpoczęła produkcję lokomotyw, wagonów towarowych i osobowych oraz dźwigarów mostowych.

Jak powszechnie wiadomo wojna jest zawsze źródłem szybkiego postępu technicznego. Trwający od 1904 roku konflikt japońsko-rosyjski, wymusił modernizację floty japońskiej o nowoczesne jednostki podwodne. Kojiro nie zastanawiając się długo, podjął wyzwanie. Dwa lat później Kawasaki wyprodukowało pierwsze dwie japońskie łodzie podwodne. Niestety nie wiemy czy okręty były tak skuteczne w walce, jak Kawasaki ZX-10RR na torze, ale konflikt zakończył się sukcesem, a Japonia stała się lokalnym, azjatyckim imperium. Sukces Kojiro i stoczni Kawasaki sprawił, że zamówienia rządowe zaczęły płynąć szerokim strumieniem. W wyniku jednego z nich powstał pierwszy 100-tonowy, zbudowany przez prywatną japońską firmę, statek wojenny. Sukcesy w branży stoczniowej i kolejowej (Kawasaki zaczęło produkować lokomotywy parowe, podobno lepsze od angielskich), stawiały markę w roli pioniera innowacji. Dla Kojiro było to wciąż za mało. Obserwując gwałtowny rozwój lotnictwa w europie postanowił wejść w tą pionierską branżę. Skutkiem była produkcja pierwszego samolotu Kawasaki w 1922 roku.

Armia japońska szybko odkryła walory jednostki powietrznej i uczyniła go swoim samolotem zwiadowczym. Do 1927 roku Kawasaki wyprodukowało 300 samolotów tego typu. Departament lotniczy Kawasaki odpowiada także za produkcję pierwszego japońskiego samolotu o konstrukcji metalowej. 

W wyniku wysokiego zapotrzebowania na odbudowę mostów zniszczonych w trzęsieniach ziemi, Kawasaki zajęło się także przemysłem budowlanym. Kawasaki wybudowało 25 nowoczesnych mostów, w tym most Kachidoki bashi w Tokio, który dzięki podnoszonej konstrukcji umożliwiał ruch dużych statków. 


Podczas II wojny światowej departament lotniczy - Kawasaki Aircraft wyprodukował myśliwiec typu 3-1 Hien, jedyny chłodzony cieczą myśliwiec opracowany w Japonii podczas wojny. “Lecąca Jaskółka”, a właściwie Kawasaki Ki-61 był znany ze swoich światowej klasy osiągów, maksymalnej prędkości 610 km / h oraz możliwości latania w szyku nawet na wysokości 10 000 m. Kawasaki wyprodukowało ponad 3000 egzemplarzy tego samolotu.

Lata powojenne to trudny czas dla Kawasaki. Jak nietrudno się domyślać zamówienia rządowe na samoloty i statki wojskowe wygasły, a nowa konstytucja Japonii, rozwiązująca siły zbrojne, nie dawała nadziei na ich powrót. Kawasaki musiało odnaleźć się w zupełnie nowych warunkach.

Przełomem dla marki, jak i dla całej rewolucji przemysłowej, jaka miała nadejść było połączenie spółek Kawasaki w jeden koncern. W 1969 roku prezesi spółek Kawasaki Dockyard, Kawasaki Rolling Stock Manufacturing i Kawasaki Aircraft urzeczywistnili marzenie Matsukaty, tworząc Kawasaki Heavy Industries. Połączenie w jedno wielkie przedsiębiorstwo przemysłu ciężkiego, które mogło dostarczyć produkty do przedsięwzięć na lądzie, morzu i w powietrzu, wzmocniło międzynarodową konkurencyjność Kawasaki.

Kawasaki Heavy Industries Motorcycle & Engine

Tak jak w Europie, tak i w Japonii, powojenna rzeczywistość wymagała od fabryk tworzenia tanich i dostępnych dla wszystkich środków transportu. Idealne okazały się małe jednoślady.

Kawasaki początkowo produkowało motocykle pod nazwą i przy współpracy z marką Meguro, z którą połączyło się w 1963 roku. Od tego momentu motocykle producenta były oficjalnie opatrzone logiem Kawasaki. Ciekawostką jest, że niektóre wczesne modele mają emblemat z napisem „Kawasaki Aircraft” na zbiorniku paliwa. Oddział Kawasaki produkujący silniki i motocykle wywodzi się bezpośrednio z lotniczej spółki. Lotnicze dziedzictwo to z pewnością wskazówka wyjaśniająca charakter motocykli Kawasaki. Można powiedzieć, że w stwierdzeniu, iż motocykle Kawasaki projektowali inżynierowie odpowiedzialni za japońskie samoloty, nie ma przesady. A jeśli przyjrzymy się bliżej modelom motocykli takim jak H1, być może byli to projektanci samolotów bojowych.

Po wypuszczeniu serii dużych motocykli Kawasaki “W”, która zapoczątkowała wielki boom na jednoślady, firma wprowadziła w 1969 roku nowy model. H1, bo o nim mowa, miał 2-suwowy, 3-cylindrowy silnik o pojemności 498 cm3, który okazał się przełomem. Dotąd duże motocykle produkowane były głównie przez producentów europejskich i amerykańskich, którzy zdominowali rynek. Kawasaki H1 był azjatycką odpowiedzią, która umocniła markę wśród producentów motocykli. 

Let the good times roll!

Tak rozpoczęła się era dominacji japońskiego przemysłu na świecie. Produkty z kraju kwitnącej wiśni uważane dotąd za wyroby słabej jakości stały się synonimem dokładności i trwałości. Lata od 1953 roku do wczesnych lat 70. to czas “cudownego wzrostu”, w którym Japonia dzięki wsparciu amerykańskiemu i przeprowadzeniu wewnętrznych reform gospodarczych, odnotowywała szybki wzrost. Do lat 70. Japonia zakończyła proces uprzemysłowienia i stała się jednym z pierwszych rozwiniętych krajów Azji Wschodniej.

Motocykle japońskie, które do lat 60. nie były traktowane poważnie, dekadę później zdominowały rynki motocyklowe pod względem innowacji, osiągów i stosunku ceny do jakości. 

Kawasaki współcześnie

Dziś Kawasaki to ogromny koncern produkujący dla różnych gałęzi przemysłu. Produkty Kawasaki to między innymi: samoloty transportowe i myśliwce wojskowe, helikoptery, silniki odrzutowe, pociągi, kontenerowce, gazowce (statki służące do transportu skroplonego gazu), łodzie podwodne, generatory turbin wiatrowych, wyposażenie elektrowni jądrowych, roboty przemysłowe, systemy uzdatniania wody, sprzęt do recyklingu odpadów przemysłowych, mosty stalowe, maszyny do drążenia tuneli i oczywiście motocykle, skutery wodne, quady i samochody.  Zdecydowanie łatwiej byłoby wymienić, czym Kawasaki się nie zajmuje. Mimo tak szerokiej gamy produktów najbardziej znanym i znaczącym źródłem dochodów są motocykle. W 2018 roku motocyklowy oddział Kawasaki wygenerował sprzedaż o wartości, w przeliczeniu około 12,5 miliarda złotych.